Vonné svíčky nevoněly. Vědci hledali souvislost s covidem, ale asi víte, jak je to s korelací a kauzalitou

Jedním z relativně častých raných příznaků onemocnění covid-19 bývá ztráta čichu (anosmie). V počátcích pandemie se objevila zajímavá teorie, podle které šíření nemoci indikovaly kritické recenze zákazníků, jež si na Amazonu objednali vonné svíčky a další produkty, jež měly provonět prostředí. V hodnoceních se pak objevovaly stížnosti, že svíčky vůbec nevoněly.

Laické vysvětlení znělo relativně prostě a logicky: zákazníci následkem covidu přišli o čich, nicméně absenci vůně přisuzovali zakoupenému produktu. Vědci z Northeastern University se proto zaměřili na otázku, nakolik lze indikovat nebo dokonce předvídat šíření nemoci na základě podobných digitálních stop.

Na voňavé svíčky vědecky

V příspěvku, publikovaném ve sborníku šestnácté mezinárodní konference AAAI o webu a sociálních médiích (ICWSM2022), předkládají za účelem ověření této hypotézy nový Bayesovský model vektorové autoregrese. S jeho pomocí se snažili najít souvislost mezi zákazníky, stěžujícími si na chybějící vůni, a počtem případů onemocnění covid-19.

Vědci vycházeli z předpokladu, že tyto neúmyslné digitální stopy mohou být důležitým nástrojem pro sledování epidemií. Příznak v podobě ztráty čichu se totiž stal cenným diagnostickým vodítkem pro rychlé rozlišení mírných nebo časných nákaz covidem od jiných, podobně se projevujících virových infekcí.

Ačkoli si jednotlivci často nejsou vědomi své vlastní anosmie, mohou tento symptom odhalit prostřednictvím každodenních aktivit, jako jsou diskuse a komentáře na internetu. Jednou z oblastí, kde může být diskuse o vůni relativně častá, jsou online recenze vonných produktů, jako jsou parfémy nebo vonné svíčky.

Vonné svíčky a parfémy mají v internetovém obchodě Amazon desítky tisíc hodnocení, přičemž denně přibývá několik nových recenzí, z nichž většina hodnotí kvalitu vůně výrobku. Řada příspěvků na sociálních sítích přitom naznačovala, že stížnosti na absenci vůně mohou odrážet nevědomou anosmii způsobenou covidem a že rostoucí počet stížností odráží souběžný nárůst tohoto onemocnění.

Korelace neznamená kauzalitu

Přestože byla provedena předběžná analýza této hypotézy s využitím údajů z recenzí na Amazonu, kvantitativní výzkumy byly jen zběžné a potenciálně zkreslené sezónními vlivy. Ukázalo se například, že počet stížností na svíčky bez vůně rostl nejen v průběhu zimy 2020 a 2021, kdy epidemie kulminovala, ale – a to je velmi zásadní zjištění – i v roce 2018. Z příspěvků je zřejmé, že procento kritických recenzí roste každou zimu.

Zdánlivá korelace tak může být jednoduše důsledkem sezónních vlivů. Aby bylo možné přesněji zjistit, zda existuje příčinná souvislost mezi případy covidu-19 a negativními recenzemi, byl sestaven účelový Bayesův vektorový autoregresní model, jež dodatečně kontroluje sezónnost.

Výsledky nakonec ukázaly, že neexistují žádné důkazy o tom, že by recenze byly směrodatným ukazatelem rostoucího počtu případů covidu-19. Zdá se však, že toto onemocnění ovlivňuje počet kritických hodnocení svíček, což může být potenciálně užitečné pro včasnou identifikaci rostoucího počtu případů, kdy se online příspěvky objevují dřív, než nárůst zaznamenají oficiální statistiky.

Zásadní je, že kritické recenze na vonné svíčky podléhají sezónním změnám, přičemž tyto výkyvy korelují s počtem případů covidu-19, ale přímou souvislost přinejmenším použitý model neprokázal. „Tyto výsledky ilustrují sílu i slabost tohoto úzkého, hypotézami řízeného přístupu k vyhledávání neúmyslných signálů v digitálních záznamech,“ konstatuje v závěru vědecká studie.

Diskuze (6) Další článek: V Číně vytvořili tým bojového robopsa s transportním dronem

Témata článku: , , , , , , , , , , , , , , , , , , , ,